Cómo las tormentas propagan los derrames de petróleo: la portada

“La explosión de Deepwater Horizon reabrió el debate sobre el papel de las características climáticas sinópticas frente a las corrientes oceánicas en el transporte del derrame de petróleo”, dice Pat Fitzpatrick de la Universidad Estatal de Mississippi. en su resumen para una presentación en la próxima reunión anual de AMS.
Este debate es el resultado de experiencias contradictorias con derrames de petróleo en tormentas de viento. Una tormenta expandió notoriamente la mancha de petróleo de Exxon Valdez en Prince William Sound en 1989, pero en la otra mano El huracán Henri en 1979 básicamente tuvo poco efecto en el penacho del derrame de Ixtoc y, paradójicamente, limpió las playas sucias de Texas.
Sabremos qué posibilidades tiene este caso de resolver el debate sobre cómo los vientos y las tormentas mueven las mareas negras después de ver los datos que presenta Fitzpatrick (lunes 23 de enero, 4:30 p. m., Sala 337) del desastre de 2010 en el Golfo de México. Por ahora, escribe Fitzpatrick, “los modelos lagrangianos generalmente asumen que las concentraciones de petróleo viajan en gran parte proporcional (80-100%) a la velocidad y dirección de las corrientes oceánicas, más una contribución adicional del 3% de los vientos superficiales, difundidos con cada paso de tiempo. Sin embargo, se sabe que los ciclones perturban mucho los contaminantes del agua…”.
Sin embargo, agregue otro hallazgo a esta combinación: un artículo publicado esta semana en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias confirma informes anteriores de que la mayor parte del petróleo en el desastre de Deepwater Horizon nunca llegó a la superficie. Por supuesto, tiene sentido que las columnas de petróleo de una explosión submarina puedan permanecer bajo el agua. En este caso, dicen los científicos, las columnas consistían en partículas microscópicas de contaminación, invisibles a simple vista (con o sin máscara de buceo). Más de un tercio permaneció en las profundidades del Golfo; una cuarta parte de la está en paradero desconocido. Desde el Sarasota Herald Tribune:

“La mancha superficial visible que atrapó a las personas durante los meses del derrame fue en realidad solo el 15 por ciento de la masa total”, dijo Thomas Ryerson, químico investigador de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica que dirigió el estudio.

Será interesante ver si las condiciones variables de las liberaciones de petróleo de diferentes desastres a lo largo de los años se sumarán a una comprensión coherente de la interacción del océano y la atmósfera que se puede utilizar para mejorar las predicciones del movimiento y los efectos del próximo gran derrame. .

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